Modal verbs: explicación sobre su uso y funciones

Modal verbs

El uso de los modal verbs y su explicación es una cuestión recurrente al aprender inglés. Son verbos auxiliares que ayudan a que las oraciones tengan un mejor significado. Se diferencian de do, have o be en que estos últimos sí pueden actuar como verbos principales. Te mostramos qué son y cómo se usan los verbos modales en inglés.

Qué son los modal verbs y cuándo se usan

Este conjunto de verbos acompañan a otros verbos para reforzar el significado de la oración, dándole un mayor sentido a lo que se habla o escribe. Expresan posibilidad, habilidad, necesidad y otras condiciones. Se utilizan tanto en presente como en el futuro y también para algunas acciones del pasado.

Los verbos modales en inglés no funcionan sin otro verbo. El segundo verbo va siempre después del modal, en infinitivo. Los verbos modales no se conjugan y no tienen tiempo.

Cuáles son los modal verbs

Se pueden citar hasta una decena de modal verbs de uso muy frecuente. Su uso expresa las condiciones mencionadas anteriormente: posibilidad, necesidad o habilidad. Algunos de ellos pueden intercambiarse entre sí, aunque su significado no es exactamente el mismo y depende del contexto en el que se use.

Can

Can se traduce como poder, y hace referencia a la habilidad o capacidad para hacer algo. Cuando se emplea en formas interrogativas, su significado va más en la línea de posibilidad o petición.

Could

Could es similar a can, pero en pasado. El significado es el mismo, pero es un verbo modal que expresa que algo ya sucedió. También se puede usar para ofrecer alternativas.

May

Otra alternativa a can, pero que se suele emplear en contextos más formales. Es una buena elección cuando se quiere pedir permiso. Otra opción con may es establecer posibilidades.

Might

Might es parecido a may, pero es mucho más flexible. Lo puedes usar cuando quieras expresar sugerencias o posibilidades. Su traducción sería puede que, podría o podrías.

Will

Will es el verbo modal por excelencia para narrar cosas en el futuro. Cualquier predicción, pregunta o inquietud que va a suceder con cierta probabilidad en el futuro, se expresa utilizando esta opción. La traducción va a depender del contexto y el verbo con el que se acompaña.

Would

Would no es la forma en pasado de will, sino que es un verbo que se utiliza para hablar de hábitos en el pasado. Cuando se usa para expresar posibles acciones en el futuro, la clave es mostrar la intención de ejecutar esas acciones o establecer condiciones. Would también es un verbo modal válido para pedir que alguien realice una acción.

Must

Este es el verbo modal de la contundencia. Expresa necesidad u obligación. La traducción literal es debo o tengo que, pero la concreción del significado va a depender del verbo del que es acompañado.

Shall

Una elección menos común por su carácter formal. Es similar a will, y expresa algo con relación a lo que puede suceder en el futuro. En muchos casos se puede sustituir por will.

Should

Este verbo es perfecto para ofrecer consejos, pedir o hacer sugerencias, dar opiniones o para expresar ciertas expectativas en cuanto al futuro. La traducción más frecuente es debería o deberías.

Ought to

Otro verbo modal como shall, que es poco común. Aun así, es muy conocido. Su significado es parecido a should.

Cómo se usan los verbos modales en inglés

Una vez conocido el listado de los más frecuentes, ahora toca saber cómo se usan los verbos modales en inglés.

Forma afirmativa

El verbo modal se coloca antes que el verbo principal, que siempre va en infinitivo, en presente.

Sujeto + verbo modal + verbo principal + complemento

  • I would like to play tennis – Me gustaría jugar al tenis
  • You should tidy up your room – Deberías ordenar tu habitación

Forma negativa

La estructura es similar a las frases afirmativas, pero añadiendo el adverbio not después del verbo modal. Todos los verbos de este tipo pueden contraerse en forma negativa, salvo may.

Sujeto + verbo modal + not + verbo principal + complemento

  • You can not (can’t) go to the party – No puedes ir a la fiesta
  • I should not (shouldn’t) have eaten the last cupcake – No debería haberme comido la última magdalena

Forma interrogativa

Aquí el verbo modal va al inicio de la oración, como ocurre con otros verbos auxiliares.

Verbo modal + sujeto + verbo principal + complemento

  • Lucas has lost the train. Shall we wait for him? – Lucas ha perdido el tren. ¿Lo esperamos?

Dominar el uso de estos verbos es clave para afianzar los conocimientos en inglés. En Campus Study Centre te ofrecemos todas las claves para mejorar tu fluidez con este idioma, y por supuesto, ponemos a tu disposición todos nuestros recursos para que comprendas cómo funcionan los modal verbs y su explicación.

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